بعد انهيار أسرة تشينغ في أعقاب ثورة شينهاي، سقطت الصين في فترة قصيرة من بعد الحرب الأهلية قبل أن يتولى يوان شيكاي رئاسة جمهورية الصين المشكلة حديثًا. أصبحت الإدارة معروفة باسم حكومة بييانغ، وعاصمتها بكين. كان "يوان شيكاي" محبطًا في محاولة قصيرة العمر لاستعادة النظام الملكي في الصين، حيث كان هو نفسه إمبراطور هونغكسي. بعد وفاة يوان شيكاي في عام 1916، تميزت السنوات التالية بالصراع على السلطة بين المجموعات المختلفة في جيش بييانغ السابق. في غضون ذلك، أنشأ حزب الكومينتانغ، بقيادة "سون يات صن"، حكومة جديدة في قوانغتشو لمقاومة حكم حكومة بييانغ من خلال سلسلة من الحركات.

تم تجاهل جهود سون للحصول على المساعدة من العديد من البلدان، وبالتالي لجأ إلى الاتحاد السوفيتي في عام 1921. من أجل المنفعة السياسية، بدأت القيادة السوفيتية سياسة مزدوجة لدعم كل من "سون" والحزب الشيوعي الصيني المنشأ حديثًا، والتي من شأنها وجدت جمهورية الصين الشعبية. وهكذا بدأ الصراع على السلطة في الصين بين حزب الكومينتانغ والحزب الشيوعي الصيني.

سُمح للأعضاء الشيوعيين بالانضمام إلى حزب الكومينتانغ على أساس فردي. كان الحزب الشيوعي الصيني نفسه لا يزال صغيراً في ذلك الوقت، حيث بلغ عدد أعضائه 300 عام 1922 و1500 بحلول عام 1925. واعتبارًا من عام 1923، كان حزب الكومينتانغ يضم 50,000 عضو.

في عام 1923، تعهد بيان مشترك صادر عن سون والممثل السوفيتي أدولف جوفي في شنغهاي بتقديم المساعدة السوفيتية لتوحيد الصين. كان بيان صن جوفي إعلانًا للتعاون بين الكومنترن، وحزب الكومينتانغ، والحزب الشيوعي الصيني. وصل عميل الكومنترن ميخائيل بورودين إلى الصين عام 1923 للمساعدة في إعادة تنظيم وتوحيد حزب الكومينتانغ على غرار الحزب الشيوعي للاتحاد السوفيتي. انضم الحزب الشيوعي الصيني إلى حزب الكومينتانغ لتشكيل الجبهة المتحدة الأولى.

في عام 1923، أرسل "سون" "شيانغ كاي شيك"، أحد مساعديه من أيام تونغمينغوي، لعدة أشهر من الدراسة العسكرية والسياسية في العاصمة السوفيتية موسكو. بحلول عام 1924، أصبح شيانغ رئيسًا لأكاديمية وامبوا العسكرية، وبرز على الساحة كخليفة سون كرئيس لحزب الكومينتانغ.

ومع ذلك، بعد وفاة سون في عام 1925، انقسم حزب الكومينتانغ إلى حركات يسارية ويمينية. شعر أعضاء الكومينتانغ بالقلق من أن السوفييت كانوا يحاولون تدمير حزب الكومينتانغ من الداخل باستخدام الحزب الشيوعي الصيني. ثم بدأ الحزب الشيوعي الصيني تحركات معارضة للحملة الشمالية، وأصدر قرارًا ضدها في اجتماع للحزب.

في أوائل عام 1927، أدى التنافس بين حزب الكومينتانغ والحزب الشيوعي الصيني إلى حدوث انقسام في الصفوف الثورية. قرر الحزب الشيوعي الصيني والجناح اليساري لحزب الكومينتانغ نقل مقر حكومة الكومينتانغ من قوانغتشو إلى ووهان، حيث كان التأثير الشيوعي قويًا.

ثم ، في مارس عام 1927، عقد حزب الكومينتانغ اجتماعه الثاني لحزب الكومينتانغ حيث ساعد السوفييت في إصدار قرارات ضد الحملة وكبح سلطة شيانغ، حيث سيتم تقسيم حزب الكومينتانغ بوضوح.

في 7 أبريل، عقد شيانغ والعديد من قادة حزب الكومينتانغ اجتماعًا، اقترحوا خلاله أن الأنشطة الشيوعية كانت مضطربة اجتماعيًا واقتصاديًا ويجب التراجع عنها حتى تستمر الثورة القومية.

في 1 أغسطس عام 1927، أطلق الحزب الشيوعي انتفاضة في نانتشانغ ضد الحكومة القومية في ووهان. أدى هذا الصراع إلى إنشاء الجيش الأحمر.

أكد اجتماع للحزب الشيوعي الصيني (الحزب الشيوعي الصيني) في 7 أغسطس أن هدف الحزب هو الاستيلاء على السلطة السياسية بالقوة، ولكن تم قمع الحزب الشيوعي الصيني بسرعة في اليوم التالي في 8 أغسطس من قبل الحكومة القومية في ووهان بقيادة وانغ جينغوي.

في 14 أغسطس، أعلن "شيانغ كاي شيك" تقاعده المؤقت، حيث تحالف فصيل ووهان وفصيل نانجينغ من الكومينتانغ مرة أخرى بهدف مشترك وهو قمع الحزب الشيوعي بعد الانقسام السابق.

في 4 أغسطس، غادرت القوات الرئيسية للجيش الأحمر مدينة نانتشانغ واتجهت جنوبا لشن هجوم على قوانغدونغ. أعادت القوات القومية احتلال نانتشانغ بسرعة بينما اختبأ باقي أعضاء الحزب الشيوعي الصيني في نانتشانغ.

في 11 ديسمبر، بدأ الحزب الشيوعي الصيني انتفاضة قوانغتشو، وأسس سوفيتًا هناك في اليوم التالي، لكنه خسر المدينة بحلول 13 ديسمبر في هجوم مضاد بأمر من الجنرال "تشانغ فاكوي".

في 16 ديسمبر، فر "وانغ جينغوي" إلى فرنسا. توجد الآن ثلاث عواصم في الصين: عاصمة الجمهورية المعترف بها دوليًا في بكين، والحزب الشيوعي الصيني وحزب الكومينتانغ اليساري (الكومينتانغ) في ووهان ونظام حزب الكومينتانغ اليميني في نانجينغ، والتي ستظل عاصمة حزب الكومينتانغ للعقد القادم.

في نهاية المطاف، طرد الجناح اليساري لحزب الكومينتانغ أعضاء الحزب الشيوعي الصيني من حكومة ووهان، التي أطاح بها شيانغ كاي شيك بدورها. استأنف حزب الكومينتانغ حملته ضد أمراء الحرب واستولوا على بكين في يونيو عام 1928.

خلال غزو اليابان واحتلالها لمنشوريا شيانغ كاي شيك، الذي رأى الحزب الشيوعي الصيني (الحزب الشيوعي الصيني) تهديدًا أكبر، رفض التحالف معهم للقتال ضد الجيش الإمبراطوري الياباني. فضل شيانغ توحيد الصين من خلال القضاء على أمراء الحرب وقوات الحزب الشيوعي الصيني أولاً. كان يعتقد أنه لا يزال أضعف من أن يشن هجومًا لمطاردة اليابان وأن الصين بحاجة إلى وقت من أجل الحشد العسكري. فقط بعد التوحيد سيكون من الممكن لحزب الكومينتانغ (الكومينتانغ) شن حرب ضد اليابان. لذا فهو يفضل تجاهل الاستياء والغضب بين الشعب الصيني بسبب سياسة التسوية التي يتبعها مع اليابانيين، وأمر جنرالات حزب الكومينتانغ زانغ شويليانغ ويانغ هوشنغ بتنفيذ قمع الحزب الشيوعي الصيني؛ ومع ذلك، عانت قواتهم الإقليمية من خسائر كبيرة في المعارك مع الجيش الأحمر.

أخيرًا، في أواخر عام 1934، أطلق "شيانغ" حملة خامسة تضمنت تطويقًا منهجيًا لمنطقة جيانغشي السوفيتية بحواجز محصنة.

في أكتوبر عام 1934، استغل الحزب الشيوعي الصيني الثغرات الموجودة في حلقة الحصون (التي تديرها قوات حليف أمراء حرب شيانغ كاي شيك، بدلاً من قوات الكومينتانغ النظامية) واندلع الحصار.

في عام 1936، اقترب "تشو ان لاي" و"تشانغ زيلانج"، حتى أن تشانغ اقترح عليه الانضمام إلى الحزب الشيوعي الصيني. ومع ذلك، رفض الكومنترن في اتحاد الجمهوريات الاشتراكية السوفياتية هذا. في وقت لاحق، أقنع تشو تشانغ و يانغ هوشنغ، أحد أمراء الحرب الآخرين، بالتحريض على حادثة تشي آن. تم وضع شيانغ قيد الإقامة الجبرية وأجبر على وقف هجماته على الجيش الأحمر، بدلاً من التركيز على التهديد الياباني.

في 12 ديسمبر عام 1936، تآمر كل من تشانغ شويليانغ ويانغ هوشنغ الساخطين لاختطاف شيانغ وإرغامه على عقد هدنة مع الحزب الشيوعي الصيني. أصبح الحادث معروفًا باسم حادثة شيان.

في عام 1937، شنت اليابان غزوها الشامل للصين وتغلبت قواتها المجهزة جيدًا على المدافعين عن حزب الكومينتانغ في شمال الصين وساحلها.

كان تحالف الحزب الشيوعي الصيني وحزب الكومينتانغ بالاسم فقط. على عكس قوات الكومينتانغ، تجنبت قوات الحزب الشيوعي الصيني الحرب التقليدية وانخرطت بدلاً من ذلك في حرب عصابات ضد اليابانيين. كان مستوى التعاون والتنسيق الفعلي بين الحزب الشيوعي الصيني وحزب الكومينتانغ خلال الحرب العالمية الثانية في أدنى تقدير. في خضم الجبهة المتحدة الثانية، كان الحزب الشيوعي الصيني وحزب الكومينتانغ لا يزالان يتنافسان للحصول على ميزة إقليمية في "الصين الحرة" (أي المناطق التي لم يحتلها اليابانيون أو تحكمها الحكومات العميلة اليابانية مثل مانشوكو والحكومة الوطنية المعاد تنظيمها في الصين).

وصل الوضع إلى ذروته في أواخر عام 1940 وأوائل عام 1941 عندما اشتدت الاشتباكات بين القوات الشيوعية وقوات الكومينتانغ. طالب شيانغ في ديسمبر عام 1940 بأن يقوم الجيش الرابع الجديد للحزب الشيوعي الصيني بإخلاء مقاطعتي أنهوي وجيانغسو، بسبب استفزازه ومضايقاته لقوات الكومينتانغ في هذه المنطقة. تحت ضغط مكثف، امتثل قادة الجيش الرابع الجديد. في العام التالي، نصبوا كمينًا من قبل قوات الكومينتانغ أثناء إجلائهم، مما أدى إلى مقتل عدة آلاف.

هاجم شيانغ الحزب الشيوعي الصيني في عام 1943 بمقالة دعائية "مصير الصين"، والتي شككت في قوة الحزب الشيوعي الصيني بعد الحرب، بينما عارض الحزب الشيوعي الصيني بشدة قيادة شيانغ وأشار إلى نظامه باعتباره فاشيًا في محاولة لتوليد صورة عامة سلبية. كان الزعيمان يعلمان أن معركة مميتة قد بدأت بينهما.

في الشهر الأخير من الحرب العالمية الثانية في شرق آسيا، شنت القوات السوفيتية عملية هجومية استراتيجية ضخمة لمنشوريا لمهاجمة جيش كوانتونغ الياباني البالغ قوامه مليوني نسمة في منشوريا وعلى طول الحدود الصينية المنغولية.

بنهاية الحرب الصينية اليابانية الثانية، نمت قوة الحزب الشيوعي بشكل كبير. نمت قوتهم الرئيسية إلى 1.2 مليون جندي، مدعومين بميليشيات إضافية قوامها 2 مليون، يبلغ مجموعها 3.2 مليون جندي. احتوت "منطقتهم المحررة" في عام 1945 على 19 منطقة قاعدية، بما في ذلك ربع أراضي البلاد وثلث سكانها؛ وشمل هذا العديد من البلدات والمدن الهامة.

حضر مفاوضات السلام الأولى بعد الحرب كل من "شيانغ كاي شيك" و"ماو تسي تونغ" في تشونغتشينغ من 28 أغسطس عام 1945.

في 10 أكتوبر عام 1945 تم التوقيع على اتفاقية العاشرة المزدوجة. شدد كلا الجانبان على أهمية إعادة الإعمار السلمي، لكن المؤتمر لم يسفر عن أي نتائج ملموسة.

ثم تم نقل قوات الكومينتانغ جواً من قبل الولايات المتحدة لاحتلال المدن الرئيسية في شمال الصين، بينما كان الحزب الشيوعي الصيني يسيطر بالفعل على الريف. في 15 نوفمبر عام 1945، بدأ هجوم بقصد منع الحزب الشيوعي الصيني من تعزيز قاعدته القوية بالفعل.

توغلت قوات شيانغ كاي شيك حتى تصل إلى تشينشو (جينتشو) بحلول 26 نوفمبر عام 1945، وواجهت مقاومة قليلة. تبع ذلك هجوم شيوعي على شبه جزيرة شاندونغ كان ناجحًا إلى حد كبير، حيث سقطت كل شبه الجزيرة، باستثناء ما كانت تسيطر عليه الولايات المتحدة، في أيدي الشيوعيين.

في مارس عام 1946، على الرغم من الطلبات المتكررة من شيانغ، استمر الجيش الأحمر السوفيتي تحت قيادة المارشال روديون مالينوفسكي في تأخير الانسحاب من منشوريا، بينما طلب مالينوفسكي سرًا من قوات الحزب الشيوعي الصيني التحرك خلفهم، مما أدى إلى حرب واسعة النطاق من أجل السيطرة على الشمال الشرقي.

قبل منح السيطرة للقادة الشيوعيين، طلب الدبلوماسيون السوفييت في 27 مارس مشروعًا مشتركًا للتنمية الصناعية مع الحزب القومي في منشوريا.

انهارت الهدنة في يونيو عام 1946 عندما اندلعت حرب شاملة بين الحزب الشيوعي الصيني وقوات الكومينتانغ في 26 يونيو. ثم دخلت الصين في حالة حرب أهلية استمرت أكثر من ثلاث سنوات.

في 20 يوليو عام 1946، شن شيانغ كاي شيك هجومًا واسع النطاق على الأراضي الشيوعية في شمال الصين بـ 113 لواءًا (بإجمالي 1.6 مليون جندي).

في مارس عام 1947، حقق حزب الكومينتانغ نصراً رمزياً بالاستيلاء على عاصمة الحزب الشيوعي الصيني يانان.

في 12 أبريل، في شنغهاي، تم تطهير العديد من الأعضاء الشيوعيين في حزب الكومينتانغ من خلال مئات الاعتقالات والإعدامات بأوامر من الجنرال باي تشونغشي. أشار الحزب الشيوعي الصيني إلى هذا على أنه حادث 12 أبريل أو مذبحة شنغهاي. أدى هذا الحادث إلى توسيع الصدع بين شيانغ ووانغ جينغوي، أحد أمراء الحرب الآخرين الذين سيطروا على مدينة ووهان.

شن الشيوعيون هجوما مضادا بعد ذلك بوقت قصير. في 30 يونيو عام 1947، عبرت قوات الحزب الشيوعي الصيني النهر الأصفر وانتقلت إلى منطقة جبال دابي، واستعادت وطورت السهل الأوسط. في الوقت نفسه، بدأت القوات الشيوعية أيضًا في الهجوم المضاد في شمال شرق الصين وشمال الصين وشرق الصين.

أدت حملة هوايهاي في أواخر عام 1948 وأوائل عام 1949 إلى تأمين شرق وسط الصين للحزب الشيوعي الصيني.

بحلول أواخر عام 1948، استولى الحزب الشيوعي الصيني في النهاية على مدينتي شنيانغ وتشانغتشون الشماليتين وسيطر على الشمال الشرقي بعد تعرضه لانتكاسات عديدة أثناء محاولته الاستيلاء على المدن، بحملة لياوشين الحاسمة.

أُجبر الجيش الأول الجديد، الذي يُعتبر أفضل جيش لحزب الكومينتانغ، على الاستسلام بعد أن شن الحزب الشيوعي الصيني حصارًا وحشيًا لمدة ستة أشهر على تشانغتشون أسفر عن مقتل أكثر من 150 ألف مدني بسبب الجوع.

بعد معركة شرسة، استولى الحزب الشيوعي الصيني على مقاطعة جينان وشاندونغ في 24 سبتمبر عام 1948.

أسفرت حملة بينجين عن الفتح الشيوعي لشمال الصين. استمرت 64 يومًا، من 21 نوفمبر عام 1948، إلى 31 يناير عام 1949.

بحلول أواخر عام 1949، كان جيش التحرير الشعبي يطارد فلول قوات الكومينتانغ جنوبًا في جنوب الصين، ولم يتبقى سوى التبت.

بعد تحقيق نصر حاسم في حملات لياوشين و هوايهاي وبينجين، قضى الحزب الشيوعي الصيني على 144 فرقة نظامية و 29 فرقة غير نظامية لحزب الكومينتانغ، بما في ذلك 1.54 مليون من جنود الكومينتانغ المخضرمين، مما قلل بشكل كبير من قوة القوات القومية. فضل ستالين في البداية تشكيل حكومة ائتلافية في الصين ما بعد الحرب، وحاول إقناع ماو بمنع الحزب الشيوعي الصيني من عبور نهر اليانغتسي ومهاجمة مواقع حزب الكومينتانغ جنوب النهر. رفض "ماو" موقف "ستالين" وفي 21 أبريل، وبدأ حملة عبور نهر اليانغتسي.

في 23 أبريل، استولى الحزب الشيوعي الصيني على نانجينغ عاصمة حزب الكومينتانغ.

في 1 أكتوبر عام 1949، أعلن ماو تسي تونغ تأسيس جمهورية الصين الشعبية وعاصمتها بكين، والتي أعيدت إلى الاسم السابق بكين.

تراجعت حكومة الكومينتانغ إلى كانتون (قوانغتشو) حتى 15 أكتوبر.

تراجعت حكومة الكومينتانغ إلى تشونغتشينغ حتى 25 نوفمبر.

تراجعت حكومة الكومينتانغ إلى تشنغدو قبل أن تتراجع إلى تايوان في 10 ديسمبر.

بقيت جيوب المقاومة القومية المعزولة في المنطقة، لكن غالبية المقاومة انهارت بعد سقوط تشنغدو في 10 ديسمبر عام 1949، مع استمرار بعض المقاومة في أقصى الجنوب.