تم استيعاب فيتنام في الهند الصينية الفرنسية على مراحل بين 1858 و1887. نمت القومية حتى قدمت الحرب العالمية الثانية كسر في السيطرة الفرنسية. تركزت المقاومة الفيتنامية المبكرة على المثقف "فان بوي تشاو". كان تشاو يتطلع إلى اليابان، التي كانت قد حداثة وكانت واحدة من الدول الآسيوية القليلة التي قاومت بنجاح الاستعمار الأوروبي.

بسبب الضغط الفرنسي ، قامت اليابان بترحيل "فان بوي تشاو" إلى الصين. بعد أن شاهد ثورة "شين يات صن" في شينهاي، استلهم "تشاو" لبدء حركة فيتنام "كوانغ فوك هوي" في قوانغتشو. من عام 1914 إلى عام 1917، تم سجنه من قبل حكومة "يوان شيكاي" المعادية للثورة.

في عام 1925، تم القبض على "فان بوي تشاو" من قبل عملاء فرنسيين في شنغهاي وتم نقله إلى فيتنام.

شنت اليابان غزوها للهند الصينية الفرنسية، مما يعكس غزو حليفتها ألمانيا لفرنسا.

من أكتوبر عام 1940 إلى مايو عام 1941، أثناء الحرب الفرنسية التايلاندية، دافع الفيشيون الفرنسيون في الهند الصينية عن مستعمرتهم في نزاع حدودي غزت فيه القوات التايلاندية بينما جلس اليابانيون على الهامش.

نظرًا لشعبيته، تم إعفاء "تشاو" من الإعدام ووضعه قيد الإقامة الجبرية حتى وفاته في عام 1940.

اقتصرت النجاحات العسكرية التايلاندية على منطقة الحدود الكمبودية، وفي يناير عام 1941 هزمت القوات البحرية الفرنسية الحديثة فيشي بقوة القوات البحرية التايلاندية الأدنى في معركة "كو تشانغ". انتهت الحرب في مايو، بموافقة الفرنسيين على تعديلات إقليمية طفيفة أعادت المناطق التايلاندية السابقة إلى تايلاند.

أثناء المجاعة الفيتنامية عام 1945، ألقى "هو تشي منه" باللوم على الاستغلال الياباني القاسي وسوء الأحوال الجوية في وفاة ما يصل إلى مليوني فيتنامي. رتبت "فيت مينه" جهود إغاثة في الشمال، وحصلت على دعم واسع هناك نتيجة لذلك.

تم توقيع المعاهدة بين اليابان والولايات المتحدة في 20 أغسطس عام 1945. أرادت الحكومة المؤقتة للجمهورية الفرنسية استعادة حكمها الاستعماري في الهند الصينية الفرنسية كخطوة أخيرة لتحرير فرنسا.

في مارس 1945، أطلقت اليابان حملة الهند الصينية الفرنسية الثانية للإطاحة بفرنسي فيشي ونصبت رسميًا الإمبراطور "باو داي" كرئيس لإمبراطورية فيتنام المستقلة اسميًا. قام اليابانيون باعتقال وسجن معظم المسؤولين والضباط العسكريين الفرنسيين المتبقين في البلاد.

في مؤتمر بوتسدام في يوليو عام 1945، قرر رؤساء الأركان المشتركين إدراج الهند الصينية جنوب خط العرض 16 درجة شمالًا في قيادة جنوب شرق آسيا تحت قيادة الأدميرال البريطاني "مونتباتن". استسلمت القوات اليابانية الواقعة جنوب هذا الخط له واستسلمت تلك الموجودة في الشمال للجنراليسيمو "شيانغ كاي شيك".

سمحت القوات اليابانية لاتحاد استقلال فيتنام والجماعات القومية الأخرى بالاستيلاء على المباني العامة والأسلحة دون مقاومة، والتي بدأت ثورة أغسطس. في 25 أغسطس، تمكن "هو تشي منه" من إقناع الإمبراطور "باو داي" بالتنازل عن العرش. تم تعيين "باو داي" "المستشار الأعلى" للحكومة الجديدة بقيادة اتحاد استقلال فيتنام في هانوي.

في سبتمبرعام 1945، دخلت القوات الصينية تونكين، وهبطت قوة مهام بريطانية صغيرة في سايغون.

في يوم النصر في اليابان، 2 سبتمبر ، أعلن هو تشي منه في هانوي إنشاء جمهورية فيتنام الديمقراطية.

في 13 سبتمبر عام 1945، هبطت فرقة عمل فرنسية بريطانية في جاوة، الجزيرة الرئيسية لجزر الهند الشرقية الهولندية (التي سعى سوكارنو للحصول على استقلالها)، وسايغون، عاصمة كوتشينشينا (الجزء الجنوبي من الهند الصينية الفرنسية)، وكلاهما احتلها اليابانيون وحكمها المارشال هيسايتشي تيراوتشي، القائد العام لمجموعة الجيش الاستكشافية الجنوبية لليابان ومقرها سايغون.

كانت قوات الحلفاء في سايغون عبارة عن مفرزة محمولة جواً، وسريتان بريطانيتان من فرقة المشاة العشرين الهندية وفوج المشاة الاستعماري الخامس الفرنسي، مع الجنرال البريطاني السير دوغلاس غريسي كقائد أعلى. أعلن الأخير الأحكام العرفية في 21 سبتمبر. في الليلة التالية سيطرت القوات الفرنسية البريطانية على سايغون.

في 23 سبتمبر عام 1945، بمعرفة القائد البريطاني في سايغون، أطاحت القوات الفرنسية بحكومة جمهورية فيتنام الديمقراطية المحلية، وأعلنت استعادة السلطة الفرنسية في كوتشينشينا.

في 9 أكتوبر عام 1945، وصل الجنرال "ليكلير" إلى سايغون، برفقة مجموعة مارش التابعة للعقيد الفرنسي "ماسو" (جروبمنت دي مارش). كانت أهداف "ليكلير" الأساسية هي استعادة النظام العام في جنوب فيتنام وعسكرة تونكن (شمال فيتنام). كانت الأهداف الثانوية هي انتظار الدعم الفرنسي لاستعادة هانوي التي تحتلها الصين، ثم التفاوض مع مسؤولي اتحاد استقلال فيتنام.

في أوائل عام 1946، أنزل الفرنسيون قوة عسكرية في "هايفونغ"، ودارت مفاوضات حول مستقبل فيتنام كدولة داخل الاتحاد الفرنسي. اندلع القتال في "هايفونغ" بين حكومة "اتحاد استقلال فيتنام" والفرنسيين بسبب تضارب المصالح في رسوم الاستيراد في الميناء.

هدد "شيانغ كاي شيك" الفرنسيين بالحرب ردًا على مناورات الفرنسيين و "هو تشي منه" ضد بعضهم البعض، مما أجبرهم على التوصل إلى اتفاق سلام. في فبراير عام 1946، أجبر الفرنسيين أيضًا على الاستسلام والتخلي عن جميع امتيازاتهم وموانئهم في الصين، مثل شنغهاي، مقابل الانسحاب من شمال الهند الصينية والسماح للقوات الفرنسية بإعادة احتلال المنطقة بدءًا من مارس عام 1946.

في 23 نوفمبر عام 1946، بدأ الأسطول الفرنسي قصفًا بحريًا للأقسام الفيتنامية من هايفونغ مما أسفر عن مقتل أكثر من 6,000 مدني فيتنامي بعد ظهر أحد الأيام. وافق اتحاد استقلال فيتنام بسرعة على وقف إطلاق النار وغادر المدن. تعرف هذه الواقعة باسم حادثة "هايفونغ".

بعد أكثر من عام من الصراع الكامن، اندلعت حرب شاملة في ديسمبر عام 1946 بين القوات الفرنسية وقوات اتحاد استقلال فيتنام، حيث انطلق "هو تشي منه" وحكومته تحت الأرض.

كان الحدث الأول على الأرجح في الجمعية الوطنية في 21 مارس عام 1947، عندما رفض النواب الشيوعيون دعم الاعتمادات العسكرية للهند الصينية.

في عام 1948، بدأت فرنسا في البحث عن وسائل لمعارضة "اتحاد استقلال فيتنام" سياسيًا، مع حكومة بديلة في سايغون. بدأوا المفاوضات مع الإمبراطور السابق "باو داي" لقيادة حكومة "مستقلة" داخل اتحاد الأمم الفرنسي، دولة فيتنام.

حاول الفرنسيون تحقيق الاستقرار في الهند الصينية من خلال إعادة تنظيمها كاتحاد للدول المنتسبة. في عام 1949، أعادوا الإمبراطور السابق "باو داي" إلى السلطة، كحاكم لدولة فيتنام المنشأة حديثًا.

في عام 1949، اعترفت فرنسا رسميًا بـ "الاستقلال" الاسمي لدولة فيتنام كدولة منتسبة داخل الاتحاد الفرنسي تحت حكم "باو داي". ومع ذلك، لا تزال فرنسا تسيطر على جميع العلاقات الخارجية وكل قضية دفاعية. سرعان ما ندد اتحاد استقلال فيتنام بالحكومة وذكر أنهم يريدون "استقلالًا حقيقيًا، وليس استقلال باو داي". في إطار الاتحاد الفرنسي، منحت فرنسا أيضًا الاستقلال للدول الأخرى في الهند الصينية ومملكتي لاوس وكمبوديا.

بحلول يناير عام 1950، اكتسبت حكومة هو تشي منه اعترافًا من الصين والاتحاد السوفيتي. في نفس العام، حصلت حكومة "باو داي" على اعتراف الولايات المتحدة والمملكة المتحدة.

في 30 يونيو عام 1950، تم تسليم أول إمدادات أمريكية إلى الهند الصينية. في سبتمبر، أرسل ترومان المجموعة الاستشارية للمساعدة العسكرية إلى الهند الصينية لمساعدة الفرنسيين.

هاجم اللواء "تاي" "دونغ كي" في 15 سبتمبر، وسقط "دونغ كي" في 18 سبتمبر.

في 13 يناير عام 1951، نقل جياب الفرقتين 308 و 312، المكونتين من أكثر من 20,000 رجل، لمهاجمة فينه يين، 20 ميلاً (32 كم) شمال غرب هانوي، والتي كان يديرها اللواء 9 فيلق أجنبي قوامه 6,000 فرد.

بحلول 16 يناير، انتهت معركة "فينه ين" كما أُجبر جيا على الانسحاب، حيث قتل أكثر من 6,000 من قواته وجرح 8,000 وأسر 500.

سلمت "يو إس إس ويندهام باي" طائرة "جرومان اف 8 اف بيركات" المقاتلة إلى سايغون في 26 يناير عام 1951.

في 23 مارس، حاول "جياب" مرة أخرى، حيث شن هجومًا على "مو خي"، على بعد 20 ميلاً (32 كم) شمال هايفونغ. الفرقة 316، المكونة من 11,000 رجل، مع الفرقتين 308 و 312 المعاد بنائهما جزئيًا في الاحتياط، تقدمت وتعرضت للضرب في قتال مرير بالأيدي ضد القوات الفرنسية. انسحب "جياب"، بعد أن فقد حوالي 500 جندي (حسب تقدير فيت منه) إلى أكثر من 3,000 (حسب التقدير الفرنسي) بين قتيل وجريح بحلول 28 مارس.

شن جياب هجومًا آخر، معركة نهر النهار، في 29 مايو مع الفرقة 304 في "فو لي"، والفرقة 308 في "نينه بينه"، والهجوم الرئيسي الذي نفذته الفرقة 320 في "فات ديم" جنوب هانوي.

في 31 يوليو، اغتيل الجنرال الفرنسي "تشارلز تشانسون" خلال هجوم انتحاري دعائي في "ساشيك" في جنوب فيتنام ألقي باللوم فيه على اتحاد استقلال فيتنام على الرغم من أنه قيل في بعض الأوساط أن "كاو دآاي" القومي "تران مينه ثو" قد يكون متورطًا في التخطيط له.

في 14 نوفمبر عام 1951، استولى الفرنسيون على "هوا بينه"، 25 ميلاً (40 كم) غرب "خط دي لاتر"، بواسطة هبوط بالمظلة ووسعوا محيطهم.

في يناير، أصيب الجنرال دي لاتري بمرض السرطان واضطر للعودة إلى فرنسا لتلقي العلاج. توفي هناك بعد ذلك بوقت قصير وحل محله الجنرال راؤول سالان كقائد عام للقوات الفرنسية في الهند الصينية.

شنت اتحاد استقلال فيتنام هجمات على "هوا بينه"، مما أجبر الفرنسيين على الانسحاب إلى مواقعهم الرئيسية على خط دي لاتر بحلول 22 فبراير عام 1952.

في معركة "نا سان"، التي بدأت في 2 أكتوبر، بدأ القادة الفرنسيون في استخدام تكتيكات "القنفذ"، والتي تتكون من إقامة بؤر استيطانية جيدة الدفاع لإخراج "فيت منه" اتحاد استقلال فيتنام من الغابة وإجبارهم على خوض معارك تقليدية بدلاً من استخدام تكتيكات حرب العصابات.

في 17 أكتوبر عام 1952، شن "جياب" هجمات ضد الحاميات الفرنسية على طول "نجيا لو"، شمال غرب هانوي، واجتياح جزء كبير من وادي النهر الأسود، باستثناء مطار "نا سان" حيث ترسخت حامية فرنسية قوية.

في 29 أكتوبر عام 1952، في أكبر عملية في الهند الصينية حتى الآن، خرج 30,000 جندي من الاتحاد الفرنسي من "خط دي لاتر" لمهاجمة إمدادات في اتحاد استقلال فيتنام في "فو ين".

تولى "سالان" "فو ثو" في 5 نوفمبر.

إحتل "سالان" "فوا دوان" في 9 نوفمبر بواسطة هبوط بالمظلة.

إحتل "سالان" "فو ين" في 13 نوفمبر.

خمن سالان بشكل صحيح ما كان عليه "فيت منه" وألغى العملية في 14 نوفمبر، وبدأ في الانسحاب مرة أخرى إلى "خط دي لاتر".

جاء القتال الرئيسي الوحيد خلال العملية أثناء الانسحاب، عندما نصب اتحاد استقلال فيتنام كمينًا لصفوف فرنسية في "تشان مونج" في 17 نوفمبر.

في 9 أبريل 1953، غيَّر "جياب"، بعد أن فشل مرارًا وتكرارًا في الهجمات المباشرة على المواقع الفرنسية في فيتنام، استراتيجيته وبدأ في الضغط على الفرنسيين من خلال غزو لاوس، ومحاصرة وهزيمة العديد من البؤر الاستيطانية الفرنسية مثل "مونغ خوا".

في مايو، حل الجنرال "هنري نافار" محل "سالان" كقائد أعلى للقوات الفرنسية في الهند الصينية. وأبلغ الحكومة الفرنسية "... أنه لا توجد إمكانية لكسب الحرب في الهند الصينية"، قائلاً إن أفضل ما يمكن أن يأمل فيه الفرنسيون هو حالة الجمود.

تم إطلاق عملية كاستور في 20 نوفمبر عام 1953، حيث سقط 1,800 رجل من الكتيبتين الفرنسيتين الأولى والثانية المحمولة جواً في وادي "شين بيان فو" واجتياح حامية اتحاد استقلال فيتنام المحلية. سيطر المظليين على وادي على شكل قلب يبلغ طوله 12 ميلاً (19 كم) وعرضه 8 أميال (13 كم) محاطًا بتلال كثيفة الأشجار. في مواجهة معارضة قليلة، قامت الوحدات الفرنسية ووحدات التاي العاملة من "لاي تشاو" إلى الشمال بدوريات في التلال.

بحلول عام 1954، على الرغم من الدعاية الرسمية التي تصور الحرب على أنها "حرب صليبية ضد الشيوعية"، كانت الحرب في الهند الصينية لا تزال لا تحظى بشعبية لدى الجمهور الفرنسي. كان الركود السياسي للجمهورية الرابعة يعني أن فرنسا لم تكن قادرة على إخراج نفسها من الصراع.

وقعت معركة "ديان بيان فو" في عام 1954 بين قوات اتحاد استقلال فيتنام بقيادة "فو نجوين جياب"، بدعم من الصين والاتحاد السوفيتي، وفيلق مشاة الشرق الأقصى الفرنسي التابع للاتحاد الفرنسي، بدعم من الولايات المتحدة وحلفاء الهند الصينية. دارت المعركة بالقرب من قرية "شين بيان فو" في شمال فيتنام وأصبحت آخر معركة كبرى بين الفرنسيين والفيتناميين في حرب الهند الصينية الأولى.

مع انقطاع خطوط الإمداد الفرنسية، أصبح الموقف الفرنسي غير مقبول، لا سيما عندما أدى ظهور موسم الرياح الموسمية إلى صعوبة إسقاط الإمدادات والتعزيزات بالمظلة. مع الهزيمة الوشيكة، سعى الفرنسيون إلى الصمود حتى افتتاح اجتماع جنيف للسلام في 26 أبريل. وقع الهجوم الفرنسي الأخير في 4 مايو، لكنه كان غير فعال. ثم بدأ "فيت منه" اتحاد استقلال فيتنام في ضرب المخافر الأمامية بصواريخ الكاتيوشا السوفيتية المزودة حديثًا والأسلحة الأخرى التي قدمها الحلفاء الشيوعيون.

استغرق السقوط الأخير يومين، 6 و 7 مايو، حيث قاتل الفرنسيون ولكن تم اجتياحهم في النهاية بهجوم أمامي ضخم. أمر الجنرال "كوجني"، ومقره "هانوي"، الجنرال "دي كاستريس"، الذي كان يقود البؤرة الاستيطانية، بوقف إطلاق النار الساعة 5:30 مساءً وتدمير جميع المواد (الأسلحة، واجهزة الإرسال، وما إلى ذلك) لحرمان العدو من استخدامها، استنادا الى المبدء العسكرى "الارض المحروقة". تم إصدار أمر رسمي بعدم استخدام الراية البيضاء حتى يتم اعتبار الإجراء وقفا لإطلاق النار بدلا من استسلام. انتهى القتال في 7 مايو. ومع ذلك، لم يتم احترام وقف إطلاق النار في "إيزابيل"، الموقع الجنوبي المعزول، حيث استمرت المعركة حتى 8 مايو، الساعة 1:00 صباحًا.

بدأت المفاوضات بين فرنسا واتحاد استقلال فيتنام في جنيف في أبريل عام 1954 في مؤتمر جنيف، وخلال ذلك الوقت كان الاتحاد الفرنسي واتحاد استقلال فيتنام يخوضان معركة في "سيان بيان فو". في فرنسا، تم تكليف "بيير منديس فرانس"، المعارض للحرب منذ عام 1950، كرئيس للوزراء في 17 يونيو عام 1954، على وعد بإنهاء الحرب، والتوصل إلى وقف لإطلاق النار في غضون أربعة أشهر.

بعد شهر واحد من "شيان بيان فو"، قامت مجموعة جروب موبايل 100 (جي إم 100) التابعة لقوات الاتحاد الفرنسي بإخلاء البؤرة الاستيطانية آن خي وتعرضت لكمين من قبل قوة أكبر من اتحاد استقلال فيتنام في معركة "ممر مانج يانج" في الفترة من 24 يونيو إلى 17 يوليو.

في مؤتمر جنيف الدولي في 21 يوليو عام 1954، أبرمت الحكومة الفرنسية الاشتراكية الجديدة وحكومة اتحاد استقلال فيتنام اتفاقًا أعطى فعليًا سيطرة اتحاد استقلال فيتنام على شمال فيتنام فوق خط عرض 17. استمر الجنوب تحت قيادة "باو داي". ونددت دولة فيتنام والولايات المتحدة بالاتفاقية. بعد عام، تم عزل "باو داي" من قبل رئيس وزرائه، "نجو دينه ديم"، وإنشاء جمهورية فيتنام.

في أغسطس عام 1954، دعمًا للبحرية الفرنسية والبحرية التجارية، أطلقت البحرية الأمريكية عملية ممر الحرية وأرسلت مئات السفن، بما في ذلك "يو إس إس مونتاج"، من أجل إجلاء اللاجئين الفيتناميين غير الشيوعيين - وخاصة الكاثوليك - من فيتنام الشمالية بعد 20 يوليو عام 1954، الهدنة وتقسيم فيتنام.

في أغسطس، بدأت عملية ممر الحرية، والتي تتألف من إجلاء المدنيين الفيتناميين الكاثوليك والموالين للفيتناميين من الاضطهاد الشيوعي الفيتنامي الشمالي.