ولد غاردنر في ميلووكي، ويسكونسن في 9 فبراير عام 1954، لتوماس تورنر وبيتي جان غاردنر. كان الطفل الثاني والولد الوحيد الذي ولد لبيتي جين. أخته الكبرى أوفيليا من زيجة سابقة. أخواته الأصغر، شارون وكيمبرلي، أطفال من زواج والدته من فريدي تريبليت.

لم يكن لدى غاردنر العديد من النماذج الإيجابية الذكورية عندما كان طفلاً، حيث كان والده يعيش في لويزيانا أثناء ولادته، وكان زوج والدته يسيء جسديًا إلى والدته وأخواته. نوبات غضب تريبليت جعلت غاردنر وأخواته يخافون باستمرار. في إحدى الحوادث، تم سجن بيتي جين زوراً عندما أبلغ تريبليت عنها للسلطات بتهمة الاحتيال في مجال الرعاية الاجتماعية؛ تم وضع الأطفال في رعاية التبني. عندما كان غاردنر يبلغ من العمر ثماني سنوات، عاد هو وأخواته إلى الحضانة للمرة الثانية عندما أدين والدتهم، دون علمهم، بمحاولة قتل تريبليت عن طريق حرق المنزل أثناء وجوده في الداخل.

أثناء وجوده في الحضانة، تعرف غاردنر أولاً على أعمامه الثلاثة من الأمهات: أرشيبالد وويلي وهنري. من بين الثلاثة، كان لهنري التأثير الأكبر عليه، حيث دخل عالم غاردنر في وقت كان في أمس الحاجة فيه إلى شخصية أب إيجابية. ولكن غرق هنري في نهر المسيسيبي عندما كان كريس في التاسعة من عمره. علم الأطفال أن والدتهم قد سُجنت عندما وصلت إلى جنازة هنري برفقة أحد حراس السجن.

مستوحى من مغامرات عمه هنري العالمية في البحرية الأمريكية، قرر غاردنر التجنيد عند إنهاء تعليمه الثانوي. كان متمركزًا في معسكر ليجون في نورث كارولينا لمدة أربع سنوات، حيث تم تعيينه كقائد في المستشفى. تعرف على جراح القلب الحاصل على جوائز في سان فرانسيسكو، الدكتور روبرت إليس، الذي عرض على غاردنر منصبًا يساعده في البحث السريري المبتكر في المركز الطبي بجامعة كاليفورنيا ومستشفى إدارة المحاربين القدامى في سان فرانسيسكو. قبل غاردنر المنصب وانتقل إلى سان فرانسيسكو عند تسريحه من البحرية في عام 1974. على مدار عامين، تعلم كيفية إدارة مختبر وإجراء تقنيات جراحية مختلفة. بحلول عام 1976، تم تكليفه بالمسؤولية الكاملة عن مختبر وشارك في تأليف العديد من المقالات مع الدكتور إليس والتي تم نشرها في المجلات الطبية.

في 18 يونيو 1977، تزوج كريس جاردنر من مواطنة من فرجينيا وخبيرة تربوية في الرياضيات. بمعرفته وخبرته واتصالاته في المجال الطبي، يبدو أن غاردنر قد وضع خطط حياته المهنية الطبية أمامه. ومع ذلك، مع مرور عشر سنوات من التدريب الطبي ومع التغييرات في الرعاية الصحية التي تلوح في الأفق، أدرك أن مهنة الطب ستكون مختلفة تمامًا بحلول الوقت الذي يمكنه فيه ممارسة الطب. نُصح غاردنر بالنظر في خيارات وظيفية أكثر ربحية؛ قبل أيام قليلة من عيد ميلاده السادس والعشرين، أبلغ زوجته شيري عن خططه للتخلي عن أحلامه في أن يصبح طبيباً.

ولد ابنهما كريستوفر جاريت جاردنر جونيور في 28 يناير 1981. عمل جاردنر كمساعد مختبر أبحاث في جامعة كاليفورنيا سان فرانسيسكو وفي مستشفى قدامى المحاربين بعد ترك الخدمة. كان منصبه كمساعد مختبر أبحاث يدفع فقط حوالي 8000 دولار سنويًا، وهو ما لم يكن كافيًا بالنسبة له لإعالة صديقة تعيش في المنزل وطفل. بعد أربع سنوات، ترك هذه الوظائف وضاعف راتبه من خلال شغل وظيفة بائع معدات طبية.

عاد غاردنر إلى المنزل من السجن ليجد شقته فارغة. مع عدم وجود خبرة، وعدم وجود تعليم جامعي، وعدم وجود اتصالات تقريبًا، وبنفس الزي غير الرسمي الذي كان يرتديه في اليوم الذي تم فيه احتجازه، استطاع غاردنر الحصول على منصب في برنامج تدريب الوساطة المالية لدين ويتر رينولدز. ومع ذلك، لم يقدم هذا أي راتب؛ بصرف النظر عن بيع المعدات الطبية التي كانت تدر بـ 300-400 دولار شهريًا في أوائل الثمانينيات، وبدون مدخرات، لم يكن قادرًا على تغطية نفقات معيشته.

عاد غاردنر إلى سان فرانسيسكو مصمماً على النجاح في العمل. حدثت لحظة محورية في حياته بعد مكالمة مبيعات لمستشفى سان فرانسيسكو العام عندما واجه رجلاً يرتدي ملابس أنيقة في سيارة فيراري حمراء. فضوليًا، سأل جاردنر الرجل عن حياته المهنية. أخبره الرجل أنه سمسار في البورصة، ومنذ تلك اللحظة، تم تحديد المسار الوظيفي لغاردنر. في النهاية، اشترى جاردنر سيارة فيراري خاصة به من مايكل جوردان. تقرأ لوحة ترخيص إلينوي الخاصة بـ غاردنر في الفيراري السوداء "ليس م. ج." اي ليس مايكل جوردن.

عمل غاردنر ليصبح متدربًا بارزًا في دين ويتر رينولدز. وصل إلى المكتب مبكرًا وبقي متأخرًا كل يوم وكان يقوم باستمرار بإجراء مكالمات مع العملاء المحتملين بهدف 200 مكالمة في اليوم. أثمرت مثابرته عندما اجتاز غاردنر، في عام 1982، امتحان السلسلة 7 في المحاولة الأولى وأصبح موظفًا كاملاً في الشركة. في النهاية، تم توظيف غاردنر من قبل شركة بير ستيرنز وشركاه في سان فرانسيسكو.

كان سمسار البورصة في سيارة فيراري الحمراء رجلاً يُدعى بوب بريدجز. التقى غاردنر وأعطاه مقدمة إلى عالم المال. نظم بريدجز اجتماعات بين غاردنر ومديري الفروع في شركات الوساطة المالية الكبرى التي قدمت برامج تدريبية - مثل ميريل لينش و بين ويبر و إي إف هوتون و دين ويتر رينولدز و سميث بارني. خلال الشهرين التاليين، ألغى جاردنر أو أجّل مواعيد المبيعات الخاصة به وعوقب كثيرا بمخالفات وقوف السيارات لسيارته أثناء لقائه مع المديرين.

في هذه الأثناء، لم يعرف أي من زملاء غاردنر أنه وابنه كانا بلا مأوى في منطقة تندرلوين في سان فرانسيسكو لمدة عام تقريبًا. غالبًا ما كان غاردنر يتدافع لوضع طفله في الحضانة، ويقف في مطابخ الحساء وينام في أي مكان يجد فيه هو وابنه الأمان - في مكتبه بعد ساعات العمل، في فلوف هاوس، والموتيلات، والمتنزهات، والمطارات، ووسائل النقل العام، وحتى في الحمام المغلق في محطة بارت.

بعد حوالي أربعة أشهر من اختفاء جاكي مع ابنهما، عادت وتركت الطفل لجاردنر. بحلول ذلك الوقت، كان يتقاضى راتباً زهيداً وكان قادراً على شراء غرفة في فندق ردئ. وافق عن طيب خاطر على حضانة طفله؛ ومع ذلك، فإن منزل السكن الذي كان يعيش فيه لا يسمح للأطفال. على الرغم من أنه كان يعمل بأجر، فقد كافح جاردنر وابنه سراً للتشرد بينما كان يدخر المال لشراء منزل مستأجر في بيركلي.

يبدو أن غاردنر حصل على "استراحة" عندما تم قبوله في برنامج تدريبي في إي إف هاتون. استقال بعد ذلك من وظيفته في المبيعات حتى يتمكن من تكريس وقته حصريًا للتدريب كوسيط في البورصة. ثم ظهر في المكتب جاهزًا للعمل، ليكتشف أن مدير التوظيف الخاص به قد طُرد في الأسبوع السابق. ومما زاد الطين بلة، أن علاقة جاردنر بجاكي كانت تنهار. وفقًا لغاردنر، شهدت الشرطة حادثة هربت فيها جاكي مع ابنهما وحاول غاردنر استعادة الطفل، ولكن في هذه المحاولة، دفع جاكي إلى شجيرات الحديقة، مما أدى إلى اصابة جاكي. تم القبض على غاردنر في البداية بسبب هذا الحادث، لكن التحقق من الهوية على لوحة ترخيص سيارته أدى بهم إلى احتجازه لعدم دفع غرامات وقوف السيارات. تم اقتياده إلى السجن وأمر القاضي بالبقاء هناك لمدة عشرة أيام كعقوبة لعدم قدرته على دفع 1200 دولار في تذاكر وقوف السيارات. ثم أخذت جاكي كريس جونيور بعيدًا للعيش معها على الساحل الشرقي، لكنها قررت في النهاية عدم توجيه اتهامات بشأن الحادث الذي دفعها فيه كريس بين الأشجار.

نظرًا لاهتمامه برفاهية كريس جونيور، طلب جاردنر من القس سيسيل ويليامز السماح لهم بالبقاء في ملجأ الكنيسة الميثودية المتحدة الميثودية للنساء المشردات، والمعروف الآن باسم منزل مجتمع سيسيل ويليامز جلايد. وافق ويليامز دون تردد. اليوم، عندما سئل كريستوفر غاردنر جونيور عما يتذكره عن كونه بلا مأوى، يتذكر "كطفل، لم أستطع معرفة أننا كنا بلا مأوى، لقد علمت فقط أنه يتعين علينا التنقل دائمًا. لذا، إذا كان هناك أي شيء اتذكرة فهو أننا كنا نتنقل فقط، دائما نتنقل ".

بعد أن عثر غاردنر على منزل، استأنف الاتصال بجاكي وأنجب منها طفلًا ثانيًا في عام 1985 - ابنة تدعى جاسينثا. رفض غاردنر عرض جاكي للاثنين للعودة معًا في علاقة، لكنه رتب لكريس جونيور وجاسينثا البقاء مع جاكي خلال ساعات العمل الطويلة.

كانت علاقته بشيري ضعيفة، بسبب قراره بالتخلي عن مهنة الطب وأيضًا بسبب الاختلافات في سلوكهم. بينما كان لا يزال يعيش مع شيري، بدأ علاقة غرامية مع طالبة طب أسنان تدعى جاكي ميدينا، وأصبحت حاملاً بطفله بعد أشهر قليلة من العلاقة. بعد ثلاث سنوات من الزواج من شيري، تركها لتنتقل للعيش مع جاكي والاستعداد للأبوة. مرت تسع سنوات قبل أن يطلق هو وشيري بشكل قانوني في عام 1986.

مدفوعًا باستفسارات ابنه عن جدة، تمكن غاردنر من تعقب والده البيولوجي عبر الهاتف. بالدخل الأعلى من وظيفته الجديدة تمكن جاردنر من توفير ما يكفي من المال للسفر إلى مونرو، لويزيانا، حيث التقى هو وابنه بوالده، تيرنر، لأول مرة.

أسس غاردنر شركة الوساطة، جاردنر ريتش وشركاه، في شيكاغو، إلينوي، وهي "شركة وساطة مؤسسية متخصصة في تنفيذ معاملات الديون والأسهم والمنتجات المشتقة لبعض أكبر المؤسسات في البلاد، وخطط التقاعد العامة، والنقابات." بدأت شركته الجديدة في شقته الصغيرة في الأبراج الرئاسية، برأس مال ابتدائي قدره 10000 دولار وقطعة أثاث واحدة: مكتب خشبي يتضاعف كطاولة عشاء عائلية. كان "ريتش" في الاسم تكريما لتاجر السلع مارك ريتش، الذي لم يكن له أي صلة بالشركة والذي لم يلتق به غاردنر قط، ولكنه اعتبره "أحد أنجح متداولي العقود الآجلة في العالم".

مكرس لرفاهية الأطفال من خلال المشاركة الأبوية الإيجابية، غاردنر يخدم في مجلس إدارة مبادرة الأبوة الوطنية (إن إف آي). وهو أيضًا عضو في مجلس إدارة مؤسسة التعليم الوطنية ويرعى جائزتين تعليميتين سنويتين: جائزة موظفي الدعم التربوي الوطني التابعة لجمعية التعليم الوطنية وجائزة الاتحاد الأمريكي للمساعدين المهنيين والموظفين المرتبطين بالمدرسة.

غاردنر هو فاعل خير يرعى العديد من المنظمات الخيرية، ولا سيما برنامج كارا وكنيسة غلايد ميموريال المتحدة الميثودية في سان فرانسيسكو، حيث حصل هو وابنه على مأوى تمس الحاجة إليه. لقد ساعد في تمويل مشروع بقيمة 50 مليون دولار في سان فرانسيسكو يخلق مساكن لذوي الدخل المنخفض وفرص عمل في منطقة المدينة التي كان فيها بلا مأوى في يوم من الأيام. بالإضافة إلى تقديم الدعم المالي ، يتبرع غاردنر بالملابس والأحذية. إنه يجعل نفسه متاحًا للمساعدة الدائمة في التوظيف، والاستشارات المهنية والتدريب الوظيفي الشامل للسكان المشردين والمجتمعات المعرضة للخطر في شيكاغو.

ظهر غاردنر في الفيلم الوثائقي الكنديتعال إلى الأسفل: البحث عن الحلم الأمريكي (2004)، حيث تحدث عن الحلم الأمريكي في مكتبه في وسط مدينة شيكاغو. كما شارك في الفيلم الوثائقي بوب باركر وهنتر س. طومسون. قدم غاردنر أيضًا مظهرًا رائعًا في الفيلم الكوميدي لعام 2008 ذا بروموشن، حيث لعب دور قائد المجتمع.

في عام 2002، حصل جاردنر على جائزة أب العام من "إن إف آي". كما حصل على الجائزة الإنسانية السنوية الخامسة والعشرون من لجنة لوس أنجلوس للاعتداءات ضد النساء، وجائزة أصدقاء إفريقيا لعام 2006 من الغرفة التجارية لأفريقيا القارية.

بعد أن باع غاردنر حصته الصغيرة في جاردنر ريتش في صفقة بملايين الدولارات في عام 2006، أصبح الرئيس التنفيذي ومؤسس كريستوفر جاردنر إنترناشونال هولدينجز، ولها مكاتب في نيويورك وشيكاغو وسان فرانسيسكو. خلال زيارة إلى جنوب إفريقيا لمراقبة الانتخابات في وقت قريب من الذكرى العاشرة لانتهاء الفصل العنصري، التقى غاردنر بنيلسون مانديلا لمناقشة الاستثمار المحتمل في الأسواق الناشئة في جنوب إفريقيا. كان غاردنر يخطط لمشروع استثماري هناك كان يأمل أن يخلق مئات الوظائف ويدخل الملايين من العملات الأجنبية في اقتصاد البلاد. رفض جاردنر الكشف عن تفاصيل المشروع، مستشهدا بقوانين الأوراق المالية.

"السعي وراء السعادة" هو فيلم درامي أمريكي عن سيرته الذاتية في عام 2006 مبني على صراع رائد الأعمال كريس غاردنر الذي دام قرابة عام من كونه بلا مأوى. الحبكة مبنية على قصة حقيقية، ولكن تم تعديل بعض المشاهد وإضافتها إلى القصة الحقيقية. الفيلم من إخراج غابرييل موشينو، ويظهر ويل سميث في دور جاردنر، بائع بلا مأوى. يشارك جادن سميث نجل سميث في البطولة، حيث ظهر لأول مرة في فيلمه باعتباره نجل غاردنر، كريستوفر جونيور.