كرهت الولايات المتحدة الدعم العراقي للعديد من الجماعات المسلحة العربية والفلسطينية مثل أبو نضال، مما أدى إلى إدراج العراق في القائمة الأمريكية النامية للدول الراعية للإرهاب في 29 ديسمبر 1979.

ظلت الولايات المتحدة محايدة رسميًا بعد غزو العراق لإيران عام 1980، والتي تحولت إلى الحرب الإيرانية العراقية، على الرغم من أنها قدمت الموارد والدعم السياسي وبعض الطائرات "غير العسكرية" للعراق.

مع نجاح العراق الجديد في الحرب، والرفض الإيراني لعرض السلام في يوليو، واصلت مبيعات الأسلحة إلى العراق في الإرتفاع القياسي في عام 1982.

في مارس 1982، بدأت إيران هجومًا مضادًا ناجحًا (عملية النصر الذي لا يمكن إنكاره)، وزادت الولايات المتحدة دعمها للعراق لمنع إيران من إجبارها على الاستسلام.

عندما طرد الرئيس العراقي صدام حسين أبو نضال إلى سوريا بناء على طلب الولايات المتحدة في نوفمبر 1983، أرسلت إدارة ريغان دونالد رامسفيلد لمقابلة صدام كمبعوث خاص ولتنمية العلاقات.

في 22 مايو 1984، تم إطلاع الرئيس ريغان على استنتاجات المشروع في المكتب البيضاوي من قبل ويليام فلين مارتن الذي عمل كرئيس لموظفي مجلس الأمن القومي الذي نظم الدراسة. يمكن مشاهدة العرض التقديمي الكامل الذي رفعت عنه السرية هنا. كانت الاستنتاجات ثلاثية: أولاً، كانت هناك حاجة إلى زيادة مخزون النفط بين أعضاء وكالة الطاقة الدولية، وإذا لزم الأمر، يجب الإفراج عنه مبكرًا في حالة حدوث اضطراب في سوق النفط؛ ثانياً، كانت الولايات المتحدة بحاجة إلى تعزيز أمن الدول العربية الصديقة في المنطقة. وثالثاً، فرض حظر على مبيعات المعدات العسكرية لإيران والعراق. تمت الموافقة على الخطة من قبل الرئيس ريغان، ثم أكدها فيما بعد قادة مجموعة السبع برئاسة رئيسة وزراء المملكة المتحدة، مارغريت تاتشر، في قمة لندن عام 1984. وقد تم تنفيذ الخطة وأصبحت أساسًا لاستعداد الولايات المتحدة للرد على العراق. احتلال الكويت عام 1991.

بحلول الوقت الذي تم فيه توقيع وقف إطلاق النار مع إيران في أغسطس 1988، كان العراق مثقلًا بالديون وكان التوترات داخل المجتمع تتصاعد.

في أوائل يوليو 1990، اشتكت العراق من سلوك الكويت، مثل عدم احترام حصتها، وهدد علانية بالقيام بعمل عسكري.

في 15 يوليو 1990، عرضت حكومة صدام اعتراضاتها المشتركة على جامعة الدول العربية، بما في ذلك تلك التحركات السياسية التي تكلف العراق مليار دولار سنويًا، وأن الكويت كانت لا تزال تستخدم حقل نفط الرميلة، وأن القروض التي قدمتها الإمارات والكويت لا يمكن أن تكون. اعتبرت ديونا لـ "أشقائها العرب".

على الرغم من قعقعة السيوف العراقية، لم تحشد الكويت قوتها. كان الجيش قد توقف في 19 يوليو، وفي وقت الغزو العراقي كان العديد من العساكر الكويتيين في إجازة.

في الخامس والعشرين من الشهر، التقى صدام مع إبريل جلاسبي، السفيرة الأمريكية في العراق، في بغداد.

عقدت المناقشات في جدة، المملكة العربية السعودية، بوساطة نيابة عن جامعة الدول العربية من قبل الرئيس المصري حسني مبارك، في 31 يوليو ودفعت مبارك للاعتقاد بإمكانية إقامة مسار سلمي.

وكانت نتيجة محادثات جدة مطالبة العراق بمبلغ 10 مليارات دولار لتغطية عوائد الرميلة المفقودة. عرضت الكويت 500 مليون دولار. كان الرد العراقي هو الأمر فورًا بغزو بدأ في 2 أغسطس 1990 بقصف العاصمة الكويتية، مدينة الكويت.

في 2 أغسطس 1990 قام الجيش العراقي بغزو واحتلال الكويت، والذي قوبل بإدانة دولية وفرضت عقوبات اقتصادية فورية على العراق من قبل أعضاء مجلس الأمن الدولي. جنباً إلى جنب مع رئيسة وزراء المملكة المتحدة مارغريت تاتشر، التي قاومت غزو الأرجنتين لجزر فوكلاند قبل عقد من الزمن، نشر الرئيس الأمريكي جورج دبليو بوش القوات الأمريكية في المملكة العربية السعودية، وحث الدول الأخرى على إرسال قواتها الخاصة إلى مكان الحادث.

في 3 أغسطس 1990، أصدرت جامعة الدول العربية قرارها الخاص، الذي دعا إلى حل النزاع من داخل الجامعة، وحذرت من التدخل الخارجي. العراق وليبيا هما الدولتان الوحيدتان اللتان عارضتا قرار انسحاب العراق من الكويت. كما عارضتها منظمة التحرير الفلسطينية.

في 6 اغسطس، فرض القرار 661 عقوبات اقتصادية على العراق. تبع ذلك القرار 665 بعد فترة وجيزة، والذي سمح بفرض حصار بحري لفرض العقوبات. وقد قيل ان "استخدام اجراءات تتناسب مع الظروف المحددة حسب الضرورة .. لوقف كل الشحن البحري الداخلي والخارجي لتفتيش الشحنات والوجهات والتحقق منها ولضمان التنفيذ الصارم للقرار 661".

خوفًا من قيام الجيش العراقي بغزو المملكة العربية السعودية، أعلن الرئيس الأمريكي جورج بوش سريعًا أن الولايات المتحدة ستطلق مهمة "دفاعية بالكامل" لمنع العراق من غزو المملكة العربية السعودية، تحت الاسم الرمزي عملية درع الصحراء. بدأت العملية في 7 أغسطس 1990، عندما تم إرسال القوات الأمريكية إلى المملكة العربية السعودية، وذلك أيضًا بناءً على طلب ملكها الملك فهد، الذي كان قد دعا في وقت سابق إلى المساعدة العسكرية الأمريكية.

أرسلت البحرية الأمريكية مجموعتين قتاليتين بحريتين تم بناؤهما حول حاملات الطائرات "يو إس إس دوايت أيزنهاور" و"يو إس إس إندبندنس" إلى الخليج العربي، حيث كانتا جاهزين بحلول 8 أغسطس.

تمكن الأمير (جابر الأحمد الجابر الصباح) والوزراء الرئيسيون من الخروج والتوجه جنوبا على طول الطريق السريع للجوء في المملكة العربية السعودية. عززت القوات البرية العراقية سيطرتها على مدينة الكويت، ثم اتجهت جنوبا وأعيد انتشارها على طول الحدود السعودية. بعد الانتصار العراقي الحاسم، نصب صدام في البداية نظامًا دمية يُعرف باسم "الحكومة المؤقتة للكويت الحرة" قبل تنصيب ابن عمه علي حسن المجيد محافظًا للكويت في 8 أغسطس.

في أغسطس 1990، اقترح صدام "حل جميع حالات الاحتلال، وتلك الحالات التي تم تصويرها على أنها احتلال، في المنطقة، في نفس الوقت". وعلى وجه التحديد، دعا إسرائيل إلى الانسحاب من الأراضي المحتلة في فلسطين وسوريا ولبنان وسوريا للانسحاب من لبنان و"انسحابات متبادلة بين العراق وإيران وترتيب الوضع في الكويت".

في 23 أغسطس، ظهر صدام على شاشة التلفزيون الحكومي مع رهائن غربيون رفض منحهم تأشيرات الخروج. في الفيديو، يسأل الصبي البريطاني الصغير، "ستيوارت لوكوود"، عما إذا كان يحصل على حليبه، ويواصل قائلاً، من خلال مترجمه، "نأمل ألا يكون وجودك كضيوف هنا طويلاً. وجودك هنا، وفي أماكن أخرى، لمنع ويلات الحرب".

لضمان هذا الدعم الاقتصادي، ذهب بيكر في رحلة استغرقت 11 يومًا إلى تسع دول في سبتمبر 1990، والتي أطلقت عليها الصحافة اسم "رحلة كأس القصدير". كانت المحطة الأولى هي المملكة العربية السعودية، التي كانت قد منحت بالفعل قبل شهر الإذن للولايات المتحدة لاستخدام منشآتها.

قدمت الولايات المتحدة والأمم المتحدة عدة مبررات علنية للتورط في الصراع، من أبرزها انتهاك العراق لوحدة أراضي الكويت. بالإضافة إلى ذلك، تحركت الولايات المتحدة لدعم حليفتها المملكة العربية السعودية، التي جعلتها أهميتها في المنطقة، وكمورد رئيسي للنفط، لها أهمية جيوسياسية كبيرة. بعد وقت قصير من الغزو العراقي، قام وزير الدفاع الأمريكي ديك تشيني بأول زيارة من عدة زيارات إلى المملكة العربية السعودية حيث طلب الملك فهد المساعدة العسكرية الأمريكية. في خطاب ألقاه في جلسة خاصة مشتركة للكونغرس الأمريكي في 11 سبتمبر 1990، لخص الرئيس الأمريكي جورج بوش الأسباب بالملاحظات التالية: "في غضون ثلاثة أيام، تدفق 120 ألف جندي عراقي مع 850 دبابة إلى الكويت واتجهوا جنوباً لتهديد المملكة العربية السعودية. عندها قررت العمل لوقف هذا العدوان".

أصدر كلاً من مجلس الأمن الدولي وجامعة الدول العربية سلسلة من القرارات بشأن غزو العراق للكويت. كان من أهمها القرار 678، الصادر في 29 نوفمبر 1990، والذي منح العراق مهلة للانسحاب حتى 15 يناير 1991، وأجاز "جميع الوسائل اللازمة لدعم وتنفيذ القرار 660"، وصياغة دبلوماسية تسمح باستخدام القوة في حالة فشل العراق في الامتثال.

في 29 نوفمبر 1990، أصدر مجلس الأمن القرار رقم 678، الذي أعطى العراق حتى 15 يناير 1991 للانسحاب من الكويت، وسمح للدول باستخدام "جميع الوسائل الضرورية" لإجبار العراق على الخروج من الكويت بعد الموعد النهائي.

في ديسمبر 1990، قدم العراق اقتراحًا بالانسحاب من الكويت بشرط مغادرة القوات الأجنبية المنطقة والتوصل إلى اتفاق بشأن المشكلة الفلسطينية وتفكيك أسلحة الدمار الشامل الإسرائيلية والعراقية. رفض البيت الأبيض الاقتراح.

في 14 يناير 1991، اقترحت فرنسا أن يدعو مجلس الأمن التابع للأمم المتحدة إلى "انسحاب سريع وواسع النطاق" من الكويت إلى جانب بيان للعراق يفيد بأن أعضاء المجلس سيقدمون "مساهمتهم الفعالة" في تسوية مشاكل المنطقة الأخرى. خاصة بالصراع العربي الإسرائيلي وخاصة القضية الفلسطينية من خلال عقد مؤتمر دولي في الوقت المناسب "لتأمين" أمن واستقرار وتنمية هذه المنطقة من العالم.

بدأت حرب الخليج بحملة قصف جوي مكثفة في 16 يناير 1991.

في 17 يناير 1991، أطلق فوج الطيران التابع للفرقة 101 المحمولة جواً الطلقات الأولى للحرب عندما نجحت ثماني مروحيات AH-64 "ايه اتش-64" في تدمير موقعين لرادار الإنذار المبكر العراقيين.

بدأ الصراع الأولي لطرد القوات العراقية من الكويت بقصف جوي وبحري في 17 يناير 1991، واستمر لمدة خمسة أسابيع. تبع ذلك هجوم بري في 24 فبراير.

مع استمرار هجمات صواريخ سكود، نما الإسرائيليون نفاد صبرهم، واعتبروا القيام بعمل عسكري أحادي الجانب ضد العراق. في 22 يناير 1991، أصاب صاروخ سكود مدينة رمات غان الإسرائيلية، بعد أن فشلت اثنتان من طائرات التحالف من طراز باتريوت في اعتراضها. وأصيب ثلاثة مسنين بنوبات قلبية قاتلة، وأصيب 96 آخرون، وتضرر 20 مبنى سكني.

في 29 يناير، هاجمت القوات العراقية مدينة الخفجي السعودية ذات الدفاع الخفيف بالدبابات والمشاة واحتلتها. انتهت معركة الخفجي بعد يومين عندما تم طرد العراقيين من قبل الحرس الوطني السعودي، بدعم من القوات القطرية ومشاة البحرية الأمريكية. استخدمت قوات الحلفاء نيران مدفعية مكثفة.

فرقة المشاة 1-41 كانت فرقة عمل كتيبة ثقيلة تابعة للجيش الأمريكي من الفرقة المدرعة الثانية. كانت رأس الحربة للفيلق السابع، الذي يتألف بشكل أساسي من الكتيبة الأولى، فوج المشاة 41، الكتيبة الثالثة، فوج المدرعات 66، والكتيبة الرابعة، فوج المدفعية الميداني الثالث. كانت فرقة العمل 1–41 أول قوة تحالف تخترق حدود المملكة العربية السعودية في 15 فبراير 1991، وتقوم بعمليات قتالية برية في العراق بالاشتراك في معارك نيران مباشرة وغير مباشرة مع العدو في 17 فبراير 1991.

في 15 فبراير1991 أطلقت الكتيبة الرابعة من فوج المدفعية الميداني الثالث النار على مقطورة وعدد قليل من الشاحنات في القطاع العراقي التي كانت تراقب القوات الأمريكية.

في 16 فبراير 1991، بدا أن عدة مجموعات من المركبات العراقية تقوم بالاستطلاع على فرقة العمل وتم دفعها بعيدًا بنيران من طراز "4-3 اف ايه".

في 17 فبراير 1991، أطلقت فرقة المهمة قذائف هاون معادية، لكن القوات المعادية تمكنت من الفرار.

في 22 فبراير 1991، وافقت العراق على اتفاق وقف إطلاق النار الذي اقترحه الاتحاد السوفيتي. دعا الاتفاق العراق إلى سحب قواتها إلى مواقع ما قبل الغزو في غضون ستة أسابيع بعد وقف إطلاق النار الكامل، ودعا إلى مراقبة وقف إطلاق النار والانسحاب من قبل مجلس الأمن الدولي.

في 23 فبراير، أسفر القتال عن أسر 500 جندي عراقي.

بعد ذلك بوقت قصير، شن الفيلق السابع الأمريكي، بكامل قوته وبقيادة فوج الفرسان المدرع الثاني، هجومًا مدرعًا على العراق في وقت مبكر من يوم 24 فبراير، إلى الغرب من الكويت مباشرة، وأخذ القوات العراقية على حين غرة. في الوقت نفسه، شن الفيلق الثامن عشر المحمول جوا هجوما كاسحا عبر صحراء جنوب العراق غير المحمية إلى حد كبير، بقيادة فوج الفرسان المدرع الثالث وفرقة المشاة الرابعة والعشرين.

في 24 فبراير1991 نفذت فرقة الفرسان الأولى عدة مهمات مدفعية ضد وحدات المدفعية العراقية.

في 24 فبراير، قام اللواء الثاني، فرقة المشاة الأولى، باختراق الدفاع العراقي من خلال الثغرة التي كانت موجودة في غرب وادي الباطن، كما قام بتطهير القطاع الشمالي الشرقي من موقع اختراق مقاومة العدو.

في 24 فبراير، عبرت القوات المدرعة البريطانية والأمريكية الحدود العراقية الكويتية ودخلت العراق بأعداد كبيرة وأخذت مئات الأسرى. المقاومة العراقية كانت خفيفة وقتل أربعة أمريكيين.

في 25 فبراير 1991 ، أصاب صاروخ سكود معسكر للجيش الأمريكي من الكتيبة الرابعة عشرة، خارج جرينسبيرج، بنسلفانيا، المتمركزة في الظهران، المملكة العربية السعودية، مما أسفر عن مقتل 28 جنديًا وإصابة أكثر من 100.

في 27 فبراير، أمر صدام بالانسحاب من الكويت، وأعلن الرئيس بوش تحريرها. ومع ذلك، يبدو أن وحدة عراقية في مطار الكويت الدولي لم تتلق الرسالة وقاومت بشدة. كان على مشاة البحرية الأمريكية القتال لساعات قبل تأمين المطار، وبعد ذلك تم إعلان الكويت آمنة.

في 10 مارس 1991، بدأ 540,000 جندي أمريكي في الخروج من الخليج العربي.

في 15 مارس 1991، أعاد التحالف الذي تقوده الولايات المتحدة السلطة إلى الشيخ جابر الأحمد الصباح، الحاكم السلطوي غير المنتخب للكويت. كان دعاة الديمقراطية الكويتيون يطالبون بإعادة البرلمان الذي علقه الأمير في عام 1986.