خلال القرنين الخامس والثامن قبل الميلاد ، وفترة الممالك المتحاربة اللاحقة ، شيدت ولايات تشين ووي وتشاو وتشي وهان ويان و تشونغشان تحصينات واسعة النطاق للدفاع عن حدودها. صُممت هذه الجدران لتحمل هجوم الأسلحة الصغيرة مثل السيوف والرماح ، وكانت مصنوعة في الغالب من الحجر أو عن طريق وضع التربة والحصى بين إطارات الألواح.

غزا الملك تشنغ ملك تشين آخر خصومه ووحد الصين ليكون الإمبراطور الأول لأسرة تشين ("تشين شي هوانغ") في عام 221 قبل الميلاد. بقصد فرض حكم مركزي ومنع عودة الإقطاعيين ، أمر بتدمير أجزاء من الجدران التي قسمت إمبراطورتيه بين الدول السابقة. لوضع الإمبراطورية ضد شعب شيونغنو من الشمال.

أمر الملك تشنغ ببناء جدران جديدة لربط التحصينات المتبقية على طول الحدود الشمالية للإمبراطورية. كان "البناء والمضي قدما" مبدأً إرشاديًا رئيسيًا في بناء الجدار ، مما يعني أن الصينيين لم يبنوا حدودًا ثابتة بشكل دائم.

في وقت لاحق ، قام كل من هان والسلالات الشمالية وسوي بإصلاح أو إعادة بناء أو توسيع أقسام من سور الصين العظيم بتكلفة كبيرة للدفاع عن أنفسهم ضد الغزاة الشماليين.

قامت السلالات غير الهانية أيضًا ببناء جدرانها الحدودية: شيانبي الشمالية الخاضعة لحكم شيانبي ، و لياو الخاضع لحكم الخيتان ، و جورتشين جين ، و شيا الغربية التي أسسها تانجوت ، والتي حكمت مناطق شاسعة في شمال الصين على مر القرون ، وكلها شيدت جدرانًا دفاعية ولكن كانت تقع إلى الشمال من الأسوار العظيمة الأخرى كما نعرفها ، داخل مقاطعة منغوليا الداخلية الصينية وفي منغوليا نفسها.

تم إحياء مفهوم السور العظيم مرة أخرى في عهد أسرة مينغ في القرن الرابع عشر ، وبعد هزيمة جيش مينغ على يد الأويرات في معركة تومو. فشل مينغ في السيطرة بشكل واضح على القبائل المنغولية بعد المعارك المتتالية ، وكان الصراع الذي طال أمده يؤثر على الإمبراطورية. تبنت أسرة مينغ استراتيجية جديدة لإبعاد القبائل البدوية عن طريق بناء جدران على طول الحدود الشمالية للصين. اعترافًا بالسيطرة المغولية التي تأسست في صحراء أوردوس ، اتبع الجدار الحافة الجنوبية للصحراء بدلاً من دمج منعطف النهر الأصفر.

خلال فترة ما بين 1440 و 1460 ، قام المينغ أيضًا ببناء ما يسمى "جدار لياودونغ". يشبه في وظيفته السور العظيم (الذي كان امتدادًا له ، بمعنى ما) ، ولكنه أكثر أساسية في البناء ، فقد أحاط جدار لياودونغ بالمركز الزراعي لمقاطعة لياودونغ ، وحمايته من التوغلات المحتملة من قبلجورشيد-المغول أوريانغان من الشمال الغربي و جيانتشو جورتشنز من الشمال.

تشمل الروايات المبكرة الأخرى في المصادر الغربية تلك الخاصة بـ جاسبار دا كروز و بينتو دي جويس و ماتيو ريتشي و الأسقف خوان غونزاليز دي ميندوزا ، الذي وصفه الأخير في عام 1585 بأنه "عمل رائع وجبار" للهندسة المعمارية ، رغم أنه لم يره . في عام 1559 ، قدم غاسبار دا كروز في كتابه "أطروحة الصين والمناطق الممتعة" نقاشًا مبكرًا حول السور العظيم.

بعد فترة وجيزة من وصول الأوروبيين إلى الصين مينج عن طريق السفن في أوائل القرن السادس عشر ، بدأت روايات السور العظيم بالانتشار في أوروبا ، على الرغم من عدم وجود أوروبي لرؤيته لمدة قرن آخر. من المحتمل أن يكون أحد أقدم الأوصاف الأوروبية للجدار وأهميته للدفاع عن البلاد ضد "التتار" (أي المغول) هو الوصف الوارد في آسيا 1563 لجواو دي باروس.

قام تشي جيجوانغ أيضًا بين عامي 1567 و 1570 بإصلاح وتعزيز الجدار ، وواجه أقسامًا من جدار أرض الكبش بالطوب وشيد 1200 برج مراقبة من ممر شانهايجوان إلى تشانغبينغ للتحذير من اقتراب غزاة المغول.

قرب نهاية عهد مينغ ، ساعد السور العظيم في الدفاع عن الإمبراطورية ضد غزوات المانشو التي بدأت حوالي عام 1600. وحتى بعد خسارة لياودونغ بالكامل ، احتفظ جيش مينغ بممر شانغهاي المحصن بشدة ، مما منع المانشو من غزو قلب الصين. . تمكن المانشو أخيرًا من عبور السور العظيم في عام 1644 ، بعد أن سقطت بكين بالفعل في أيدي متمردي لي تسيشنغ.

في ظل حكم تشينغ ، امتدت حدود الصين إلى ما وراء الأسوار وضمت منغوليا إلى الإمبراطورية ، لذلك توقف البناء على السور العظيم. من ناحية أخرى ، تم بناء ما يسمى بـ وليوو باليسيد، باتباع خط مشابه لجدار مينغ لياودونغ ، بواسطة حكام تشينغ في منشوريا. ومع ذلك ، لم يكن الغرض منه دفاعًا بل منع هجرة الصينيين الهان إلى منشوريا.

عندما فتحت الصين حدودها أمام التجار والزوار الأجانب بعد هزيمتها في حربي الأفيون الأولى والثانية ، أصبح السور العظيم نقطة جذب رئيسية للسياح. عززت كتب الرحلات في أواخر القرن التاسع عشر سمعة وأساطير سور الصين العظيم.

صنفت اليونسكو سور الصين العظيم في عام 1987.

في عام 2009 ، تم اكتشاف 180 كيلومترًا من الأقسام غير المعروفة سابقًا لجدار مينغ مخبأة بالتلال والخنادق والأنهار بمساعدة أجهزة تحديد المدى بالأشعة تحت الحمراء وأجهزة جي بي اس.

تشتهر أقسام سور الصين العظيم حول بلدية بكين بشكل خاص: فقد تم تجديدها بشكل متكرر ويزورها السياح بانتظام اليوم. يعد سور بادالينغ العظيم بالقرب من تشانغجياكو أشهر امتداد للجدار ، حيث يعد هذا القسم الأول الذي سيتم فتحه للجمهور في جمهورية الصين الشعبية ، بالإضافة إلى امتداد العرض الفني لكبار الشخصيات الأجنبية. شهد سور بادالينغ العظيم ما يقرب من 10 ملايين زائر في عام 2018 ، وفي عام 2019 ، تم فرض حد يومي يبلغ 65000 زائر.